Guatemala: draft laws on military justice incompatible with human rights

by | May 31, 2006 | News

Draft laws that seek to reform the military justice system in Guatemala contain key provisions that are contrary to international human rights law, said the ICJ today in a legal memorandum addressed to the Congress.

The approval of such draft laws would be a serious step back in Guatemala’s international human rights obligations.

“We understand that the military justice system that was created in the 19th century needs to be reformed. But all reforms should comply with Guatemala’s international human rights obligations on the administration of justice”, said the ICJ. “After conducting a detailed analysis of the proposals, there is no doubt that, if approved in their current form, the draft laws would result in impunity for past human rights violations and will allow impunity in the future”.

The ICJ’ s main criticism of the draft laws is that they would give military courts jurisdiction for all crimes committed by current and former military personnel. Such jurisdiction would take away from ordinary courts cases of human rights violations and thereby make it significantly more likely that such crimes will go unpunished.

“The draft laws do not take into account the body of international jurisprudence on military courts, which clearly says that the jurisdiction of military courts should be limited to crimes that are of a strict military nature, and should never include human rights violations”, said the ICJ. “If these draft laws are passed, Guatemala would move back several decades in the fight against impunity”.

The ICJ called on Guatemala’s Congress to introduce significant amendments to the draft laws. In particular, the ICJ called on Congress to:

  • Limit the jurisdiction of military tribunals to military personnel for crimes of a strictly military nature. Ordinary crimes committed by military personnel should be expressly excluded from the tribunals’ competence.
  • Expressly state that, under no circumstances, will a military tribunal exercise jurisdiction over a member of the armed forces for a crime that would imply a violation of human rights as recognised in Guatemala’s Constitution, the treaties the country has ratified international human rights standards. These crimes should continue to fall under the exclusive jurisdiction of ordinary courts.
  • Clearly define what constitutes a military crime, in full compliance with the principle that crimes shall only be considered to be of a military nature when a legally protected interest of military order is affected.
  • Article 7 of the draft law on military procedure should be deleted, as it would transfer from ordinary courts to military courts all cases that have not reached the trial phase. This transfer would be a formula for ensuring impunity for human rights violations, contrary to Guatemala’s obligations under international law.
  • Review the draft law on the organisation and functioning of military courts (proyecto de ley de organización y funcionamiento de la jurisdicción militar), particularly articles 11, 14 and 15, which require that all military judges are members of the armed forces, for such a requirement would compromise the right to a fair trial by an independent and impartial tribunal.

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Iniciativa de ley sobre justicia militar incompatible con derechos humanos

La iniciativa de ley que pretende reformar la justicia militar guatemalteca contiene importantes disposiciones contrarias al derecho internacional de los derechos humanos, manifestó hoy la CIJ en un memorando legal enviado a los congresistas guatemaltecos. La aprobación de tal iniciativa supondría un serio retroceso en materia de derechos humanos y constituiría una violación de las obligaciones internacionales de Guatemala.

“Si bien la CIJ comparte la necesidad de reformar una justicia militar decimonónica, instamos al Congreso a que tal reforma se haga conforme a los estándares internacionales de derechos humanos y sobre una recta administración de justicia”, manifestó la CIJ. “Tras un minucioso análisis, la CIJ no duda en afirmar que la iniciativa de ley redundará en un aumento de la impunidad por violaciones de derechos humanos cometidas en el pasado y por las que pudieran ocurrir en el futuro”.

La principal objeción de la CIJ a la iniciativa de ley es la creación de un fuero personal; esto es, la atribución de jurisdicción a los tribunales militares por todos los delitos cometidos por personal militar. La creación de tal fuero supondría un serio retroceso en materia de derechos humanos en Guatemala ya que sustraería de los tribunales ordinarios a los presuntos autores de violaciones de derechos humanos y aumentaría significativamente la posibilidad de que tales crímenes queden en la impunidad.

“La iniciativa de ley desconoce la vasta jurisprudencia internacional sobre tribunales militares, que establece claramente que la jurisdicción de los tribunales militares debe circunscribirse sólo a delitos estrictamente militares, con total exclusión de las violaciones de derechos humanos”, agregó la CIJ “La aprobación de esta iniciativa implicaría un retroceso de varias décadas en lo que a lucha contra la impunidad se refiere”.

La CIJ instó a los congresistas guatemaltecos a introducir las siguientes reformas a la iniciativa de ley:

  1. Limitar la jurisdicción de los tribunales militares a miembros de las fuerzas armadas por delitos de naturaleza estrictamente militar y excluir expresamente del ámbito de competencia de tales tribunales los delitos comunes cometidos por personal militar.
  2. Excluir toda posibilidad de que un tribunal militar ejerza jurisdicción sobre un miembro de las fuerzas armadas por hechos que impliquen una violación de derechos humanos reconocidos en la Constitución Política de Guatemala, los tratados de que es parte y en el ordenamiento jurídico internacional de los derechos humanos. Estos delitos son de competencia exclusiva de la jurisdicción penal ordinaria.
  3. Definir claramente los tipos penales que configuran un delito estrictamente militar, con estricto apego al principio de que sólo serán delitos militares aquellos en los que se afecten exclusivamente un bien jurídico militar.
  4. Retirar el Artículo 7 de la iniciativa de ley procesal penal, que supondría el traspaso de todos los casos no abiertos a juicio a los tribunales militares, por constituir un mecanismo de impunidad contrario a las obligaciones de Guatemala en materia de derechos humanos.
  5. Revisar el proyecto de ley de organización y funcionamiento de la jurisdicción militar, en particular los artículos 11, 14 y 15, que prescriben como requisito indispensable para formar parte de cualquier tribunal militar el ser un oficial en servicio activo puesto que tal requisito comprometería el derecho a ser juzgado por un tribunal independiente e imparcial.

Guatemala-law military justice-press release-2006 (full text, Spanish)

 

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